Apu

NBA-tähti Lauri Markkanen tasapainoilee työn ja siviilielämän välillä – ”saan aikaa perheelleni ehkä enemmän kuin monissa muissa töissä”


Koripalloilija Lauri Markkanen opettelee joukkuetta luotsaavaksi tähtipelaajaksi Chicagon sykkeessä ja kovissa menestyspaineissa. Yhdysvaltain NBA:ta valloittava suomalaisnuorukainen on tuore isä, joka tahtoo parantaa maailmaa ja kohdata koriskentällä vastoinkäymiset päivä kerrallaan.
Teksti Valtteri Mörttinen
Kuvat Lehtikuva, Valtteri Mörttinen

Kukaan toinen suomalainen ei ole noussut koripallomaailmassa yhtä korkealle ja yhtä nopeasti kuin Jyväskylässä kasvanut Lauri Markkanen. Hänen tiensä kulki Helsingin Mäkelänrinteen urheilulukion kautta Yhdysvaltoihin Arizonan yliopistoon ja sieltä vain yhden vuoden jälkeen NBA:n Chicago Bullsiin.

Vasta 21-vuotias Markkanen tuli isäksi Chicagossa viime vuoden keväällä, kun hän sai suomalaisen puolisonsa Verna Ahon kanssa pojan. Siitä alkaen elämä on ollut todellista tykitystä. Pelaajan ympärillä on pyörinyt jatkuva mediamylly samaan aikaan kun hän on yrittänyt lunastaa pelitaitojaan kohtaan asetettuja odotuksia.

Markkanen ei ole lupaus ainoastaan suomalaisen mittapuun mukaan, vaan hän on myös yksi liigansa kansainvälisesti kehutuimpia kokelaita. Hän pelaa NBA:ssa parhaillaan uransa toista kautta.

Kuluva urheilukausi alkoi viime lokakuussa Markkasen osalta synkissä merkeissä. Hän loukkasi harjoitusottelussa kyynärpäänsä ja oli sivussa kentältä toista kuukautta. Joulukuun loppupuolella oltiin vihdoin tilanteessa, jossa Markkanen pääsi palaamaan tavalliseen työrytmiin käytyään läpi kehittyvälle pelaajalle kriittisen kuntoutusjakson.

– Se oli vaikeaa. Meni pitkän aikaa ennen kuin pystyin tekemään kädellä mitään. Ensimmäistä kertaa tuli sellainen olo, että joutui tosissaan pitämään itsensä positiivisena ja kamppailemaan asian kanssa, yleensä hymyileväisenä tunnettu Markkanen kertoo.

Asiat alkavat kuitenkin kääntyä parhain päin, ja Markkanen on saanut kovalla työllä poikkeuksellisesta heittotaidostaan kuuluisan käsivartensa taas toimimaan.

Kuntoutusjaksojen hankala puoli on usein se, että ylimääräinen työ vie aikaa perheeltä ja vapaa-ajalta. Kun muu joukkue lähtee harjoitusten jälkeen kotiin, loukkaantunut pelaaja jää salille valmentajien kanssa tekemään kuntoutusharjoituksia. Markkanen kuitenkin kertoo, että yrittää aina katsoa asioita myönteisesti, ja toteaa, että tilanteessa oli tuoreelle isälle valoisakin puolensa. Ylimääräisen työn vastapainona hän nimittäin pääsi jäämään pois vieraspelireissuilta, mikä vapautti aikaa kotona olemiselle.

Ylipäätään Markkanen on tyytyväinen työn ja siviilielämän väliseen tasapainoon.

– Kauden aikana reissataan paljon, mutta tavalliset harjoitukset kestävät pari tuntia ja peleissä hallilla ollaan neljä tai viisi tuntia, joten saan aikaa perheelleni ehkä enemmän kuin monissa muissa töissä.

Lauri Markkanen vanhempiensa Pekka ja Riikka Markkasen kanssa lehdistötilaisuudessa huhtikuussa 2017. Pekka-isä pelasi aikoinaan ammattikseen koripalloa Euroopassa. Riikka-äiti pelasi myös huipputasolla koripalloa. Laurin veljistä Miikka on pelannut koripalloa ja Eero on huippujalkapalloilija.

Vaisu yleisö

Markkasen työpaikka on Yhdysvaltain kolmanneksi suurimmassa kaupungissa Illinois’n osavaltion metropolissa Chicagossa. Kaupungilla on pitkät urheiluperinteet ja maailmankuuluja joukkueita.

Amerikkalaista jalkapalloa pelaava Chicago Bears hoiti juuri päättyneen kautensa kunnialla, vaikka putosikin heti ensimmäisessä pudotuspelissä. Bulls ja jääkiekon NHL:ssä pelaava Chicago Blackhawks sen sijaan rämpivät molemmat pohjamudissa omien sarjataulukoidensa häntäsijoilla.

Kehno menestys vaikuttaa urheilufanien suhtautumiseen. Chicagolaisten nuiva asenne joukkueisiinsa käy selväksi välittömästi, kun suomalainen urheilun katsoja astuu suurkaupungin sykkeeseen ja kertoo menevänsä illalla seuraamaan Bullsin peliä.

– Kuulostaa mukavalta. Onpa harmi, että joukkue on aivan kamala, paikallinen mies toteaa hotellin aulassa.

Suhtautuminen näkyy myös joukkueen omissa tiloissa. Kaupungin länsipuolelle virallisen pelihallin viereen rakennetussa Advocate Centerissä on käynnissä Bullsin harjoitukset, ja ryhmä amerikkalaisia toimittajia odottaa pääsyä pelaajien puheille turhaan, sillä lehdistötapaamisen sijaan pelaajat pitävät harjoitusten jälkeen keskenään yllätyspalaverin.

Palaverin syy jää arvoitukseksi, mutta yhdysvaltalaiset urheilukanavat kertovat pelaajien olevan äärimmäisen tyytymättömiä uuteen päävalmentajaansa Jim Boyleniin. Ulkopuolisen silmin koko organisaation tilanne näyttää kärjistyneeltä.

– Kumpaakohan chicagolaiset vihaavat tällä hetkellä enemmän: Bullsia vai Blackhawksia? yksi toimittajista pohtii ääneen poistuessaan pettyneenä harjoitushallista.

– Bullsia! hänen kollegansa huudahtaa miettimättä hetkeäkään.

Tuttu laulu jatkuu tapaninpäivänä, kun Bulls pelaa ottelun Minnesota Timberwolvesia vastaan kotihallissaan United Centerissä. Yläparvelle, tiedotusvälineiden edustajien aitioon vievässä hississä iäkäs paikallistoimittaja huokaa turhautuneena:

– Täytyy todellakin olla motivoitunut tullakseen tänne.

Ennen ottelun alkua Markkanen lämmittelee kentällä joukkuetovereidensa kanssa. Tunnelma näyttää hilpeältä, ja hän vaihtaa sanoja kentän laidalla istuvan puolisonsa ja lapsensa kanssa.

Kun ottelu alkaa, hilpeä tunnelma katoaa. Timberwolves rökittää kotijoukkueen. Markkanen ja amerikkalainen takamies Zach LaVine tekevät komeita koreja kaventaakseen tappioasemaa, mutta yleisö pysyy vaisuna.

Hiiskumaton hiljaisuus rikkoontuu, kun vierasjoukkueen pelaaja Derrick Rose saa katsomon syttymään. Rose on entinen chicagolainen, joka muistuttaa faneja melkein kymmenen vuoden takaisista ajoista, kun hän johti joukkueen pudotuspeleihin kerta toisensa jälkeen ja voitti vuonna 2011 MVP:n eli liigan arvokkaimman pelaajan palkinnon.

– MVP! MVP! yleisö hurraa, kun Rose heittää vapaaheittoja.

Tilanne on poikkeuksellinen. Tavallisesti kotiyleisö ei loukkaa omaa joukkuettaan kannustamalla vastustajaa. Markkanen kommentoi asiaa myöhemmin tapansa mukaan tyynenä.

– Itse ymmärsin sen kyllä, koska hän on niin rakastettu henkilö tässä kaupungissa. Mutta tuntuihan se vähän oudolta, Markkanen myöntää.

Puoliso Verna Aho ja pariskunnan tammikuussa vuoden täyttänyt poika kannustivat Lauri Markkasta, kun Chicago Bulls kohtasi Boston Celticsin kotikentällään Chicagossa.

Ei pelkkä koripalloilija

Suomalaisten koripallofanien intohimo Markkasta kohtaan on sammumaton, ja syystäkin. Myös Yhdysvalloissa nouseva tähti on valtavan arvostettu, mutta hän on huomannut, että Bullsin kehnon pelimenestyksen takia joukkueen ja kaupungin välisessä rakkaudessa on säröjä.

– Yleensä tuntuu siltä, että fanit ovat puolellamme, mutta täällä kuulee kyllä todella paljon kielteistäkin palautetta. Se on varmaankin osa tätä juttua, että meiltä vaaditaan niin paljon ja mielipiteet ailahtelevat. En tiedä, ymmärtävätkö kaikki ihan täysin, että vastustajatkin ovat maailman parhaita pelaajia, Markkanen pohtii.

Hän on kasvanut karismaattiseksi mieheksi, joka tienaa pelaamisellaan miljoonia ja osaa suhtautua asioihin tunteen sijaan järjellä. Vaikka aikaa on kulunut vain kolme vuotta, ero on suuri siihen varovaisen oloiseen lukiolaispoikaan, joka pelasi Suomen nuorten maajoukkueessa ja vasta suunnitteli lähtöä Amerikkaan.

Markkanen ei tyydy olemaan pelkkä koripalloilija, vaan käyttää sosiaalista asemaansa ja ympärillään vellovaa julkisuutta muuhunkin. Hän esiintyy parhaillaan Nesteen uusiutuvan energian mainoskampanjan kasvona ja on kertonut jättäneensä punaisen lihan syönnin tehdäkseen konkreettisia toimia ilmastonmuutoksen torjumiseksi. Hän kertoo, että toiminta kumpuaa aidosta huolesta ja siitä, että on asemassa, jossa vaikuttaminen on mahdollista.

– Minulla on kanava vaikuttamiseen. Kun on niin paljon seuraajia esimerkiksi sosiaalisessa mediassa, nykytekniikalla saa asiat näkyviin niin monelle ihmiselle ja niin nopeasti, että asiat leviävät räjähtäen.

Poliittinen aktiivisuus ei ole NBA-pelaajalle mitenkään tavatonta. Liiga on aina tunnettu Yhdysvaltain monikulttuurisimpana ja sosiaalisesti avoimimpana urheiluinstituutiona. Lajin aloittaminen on taloudellisesti helppoa verrattuna enemmän varusteita vaativiin urheilulajeihin, ja siksi sen pariin päätyy erilaisista taustoista lähtöisin olevia ihmisiä.

Jo 1960-luvulla aloittaneesta Kareem Abdul-Jabbarista alkaen liigassa on nähty lukuisia äänekkäitä hahmoja, jotka ovat käyttäneet julkisuutta hyödykseen viedessään eteenpäin sosiaalipoliittista viestiä. Liigan tämän hetken suosituimmat pelaajat LeBron James ja Stephen Curry jatkavat perinnettä. Vaikuttaa jopa siltä, että poliittinen aktiivisuus on nykyään NBA-pelaajalle enemmän velvollisuus kuin poikkeava ominaisuus.

– Ei sitä välttämättä tarvitse nähdä velvollisuutena. Haluan tehdä kaikkeni asioiden eteen enkä olla vain itsekäs oman parhaansa ajattelija, Markkanen sanoo.

Lopulta kyse on rahasta

Ilmastonmuutoksen pysäyttäminen on vaativampi teko kuin Chicago Bullsin pelimenestyksen kääntäminen nousuun. Markkanen yrittää päivätyössään oppia johtajaksi, joka luotsaa toverinsa menestykseen. Aina tehtävä ei tunnu helpolta, sillä hassua, eksoottista kieltä puhuva vaalea kiharapää kaukaa pohjoisesta on poikkeuksellinen näky amerikkalaisen koripallojoukkueen nokkamiehen paikalla.

– Yritän aina näyttää esimerkkiä ja olla äänekäs, mutta vaatiihan se paljon, että vieraasta kulttuurista ja kielialueelta tuleva ihminen pystyy olemaan johtaja.

Kaikki ei silti riipu yksin Markkasesta, sillä koripallo on joukkuelaji ja urheilu on osa viihdeteollisuutta. Joukkuetoverit, valmentajat, yleisö, media ja pelin ympärillä pyörivät oheistuotteet vaikuttavat kaikki osaltaan siihen, miten asiat etenevät ja paljonko lajiin keskitetään voimavaroja. Lopulta kyse on kuitenkin aina rahasta niin kuin missä tahansa muussakin teollisuudessa.

Markkanen keskittyy kuitenkin visusti omaan tekemiseensä ja katsoo tulevaisuuteen avoimin mielin.

– Yhteistyö on se, mikä voi nostaa meidät tästä. Työ jatkuu päivä kerrallaan.

Julkaistu: 11.2.2019