Apu

Suomeen ja Leijoniin palannut Jesse Puljujärvi: ”Olin aika pikkupoika, kun lähdin Edmontoniin”


Karjala-turnauksessa todennäköisesti seuratuin Leijona-pelaaja on Kärppien Jesse Puljujärvi. Pohjoisen poika loistaa liigassa, hymyilee taas kaukalossa ja NHL-portti on auki joulukuuhun asti, mutta Edmontoniin hän ei omien sanojensa mukaan palaa. 21-vuotias on yhä uransa alussa, mutta tähänastinen tarina kertoo paljon siitä, mikä kaikki NHL-siirrossa voi mennä pieleen.
Kuvat All Over Press

Posket ovat kapeammat ja hartiat leveämmät, mutta Jesse Puljujärven tunnistaa parhaiten hymystä. Paluuta NHL:stä kotinurkille on totuttu pitämään ”maitojunareissuna”, mutta Puljujärven, 21, kohdalla ratkaisu tuntuu toimineen ainakin tähän hätään.

– Kauden yksi tavoite oli päästä maajoukkueen mukaan, ja se toteutui nyt. Kai jotain on tehty oikein, viimeksi vuoden 2017 MM-Leijonissa nähty laituri virnistää.

Ketjukavereina ovat Karjala-turnausta edeltävissä harjoituksissa olleet tutut miehet, Sakari Manninen ja Harri Pesonen. Kaikkineen Jukka Jalosen ryhmässä on mukana 14 viime kevään maailmanmestaria.

Puljujärven mukaan päätös Suomeen paluusta oli ”loppupeleissä aika helppo”. Hänen pelaajaoikeutensa ovat Edmonton Oilersilla, ja takaraja paluulle tämän kauden NHL:ään on joulukuun 1. päivä. Jos mitään ei tapahdu ennen sitä, hyökkääjä jatkaa Kärpissä kauden loppuun.

– Tässä vaiheessa uraa oli hyvä tulla kotiin, kehittää peliä ja nauttia taas lätkästä. Minulle sopii, että liikoja mietitä, vaan mennään päivä kerrallaan.

Puljujärven puheet hyvistä liigapeleistä, laadukkaasta Kärppä-arjesta ja uudelleen löytyneestä peli-ilosta ovat varmasti vilpittömiä. Mutta sekin on fakta, ettei hänen tasoisensa pelaajan pitäisi kiekkoilla nykyliigassa, ainakaan piipahdusta kauempaa.

Kolmeen vuoteen Oilersissa mahtui hyviäkin hetkiä, mutta kaikkineen Puljujärven tilanne ja peli ehtivät mennä Edmontonissa pahaan umpisolmuun. Hän ilmoitti jo keväällä sekä itse että agentti Markus Lehdon välityksellä, ettei pelaa enää Öljymiehissä.

– Edmonton ei ole vaihtoehto. On ollut kaikkia pieniä juttuja, mutta en halua avata niitä julkisesti. Agentti ja pomot hoitavat sopimuspuolta, minä keskityn vaan pelaamaan hyvin, Puljujärvi muotoilee.

Edmontonin valmennuksella saattaa myös olla mielipiteensä ”pienistä jutuista” ja se näkemys, että he ovat olleet Puljujärven läpimurtoa odottaessaan hyvinkin kärsivällisiä. GM Ken Holland yritti avata neuvotteluyhteyttä uudelleen kesällä, mutta kun se ei onnistunut, Holland myönsi kanadalaismedioille harkitsevansa suomalaisen kauppaamista sopivan tarjouksen osuessa kohdalle.

Holland ja muu Edmonton-johto saapuvat Helsinkiin tarkkailemaan Puljujärven otteita. Viime viikkoina on huhuttu useamman seuran, etunenässä New York Rangersin, kiinnostuksesta Puljujärveen. Kulisseissa käydään kuitenkin kovaa peliä, jossa vaikuttavat rahan lisäksi neuvottelutaidot, pokerin pitävyys ja henkilökohtaiset suhteet – joskus pullisteluun asti.

Riskit ja kuinka ne realisoituivat

Juniorista lähtien pisteitä mättänyt Jesse Puljujärvi on aina ollut lapsitähti: hän debytoi vain 16-vuotiaana Kärpissä kaudella 2014-15. Suoranaisen hysterian kohteeksi Puljujärvi nousi nuorten MM-kotikisoissa 2016, jossa ikäluokkaan reilusti alaikäinen hyökkääjä pelasi Sebastian Ahon ja Patrik Laineen ketjussa voittaen maailmanmestaruuden ohella turnauksen lähes kaikki mahdolliset palkinnot.

Kun Puljujärvi tuli varausikään, tilannetta seuranneet NHL-tahot pohtivat, että kiistattoman lahjakkuuden ja potentiaalin ohella Puljujärveen liittyi tiettyjä riskejä.

Riskejä on toki aina ja Ahon kaltaisia superpoikkeuksia lukuun ottamatta harva on niin sanotusti valmis NHL-pelaaja, mutta isokokoisen Puljujärven kanssa oli tiedossa paljon töitä fysiikan, kahden suunnan pelaamisen ja pienen kaukalon lainalaisuuksien kanssa.

Asiaa ei auttanut, että pohjoisen poika oli käytännössä kielitaidoton – ja itsenäisen elämänkin kanssa oli vähän niin ja näin.

– Aika pikkupoika minä olin kun lähdin, ja olisi se englanti kannattanut opetella ihan yläkoulusta lähtien. Sen voi antaa neuvoksi kaikille, Puljujärvi myöntää.

– Koen kasvaneeni henkisesti näiden kolmen vuoden aikana. Pelaajana olen kokonaisvaltaisempi, vahvempi ja nopeampi. NHL:ssä tilaa ja aikaa on paljon vähemmän. Vaaditaan myös kovaa päätä ja keskittymistä, että pystyy säilyttämään tason illasta toiseen.

Kovaa oppia glamourin takana

Case Puljujärvi on laisensa esimerkki siitä, kuinka paljon NHL-läpimurto vaatii. Mediahypen ja miljoonadiilien keskellä unohtuu helposti, että varattavat pelaajat ovat 17-18-vuotiaita poikia. Maailman kovimman kiekkoliigan taso ja kilpailu pelipaikoista on lähtökohta, mutta mikäli ei ole tottunut ottamaan vastuuta itsestään kaukalossa ja sen ulkopuolella, NHL:ssä ei odoteta kovin kauan, että siihen oppii.

Seuran näkökulmasta asia onkin tylyn yksinkertainen. Ensimmäiset kierrosten varausvuorot ovat arvokkaita ja nuoret pelaajat ovat sijoitus, jonka odotetaan tuottavan. Jos näin ei käy, uusia tulijoita kyllä riittää.

– NHL:ssä yksi asia johtaa toiseen hyvinkin nopeasti, eikä kaikkeen voi itse vaikuttaa. Pelipaikan vakiinnuttaminen varsinkin ylemmistä ketjuista on kovan työn takana, Puljujärvi kommentoi.

Sille, että esimerkiksi Aleksandr Barkovin ja Patrik Laineen mukaan muutti äiti ensimmäisiksi NHL-ajoiksi, on helppo naureskella – mutta tulevaisuuden kannalta ratkaisu oli epäilemättä harkittu. New York Rangers sijoitti avauskauttaan pelaavan teinitähtensä Kaapo Kakon perhemajoitukseen, koska loikkaa isovanhempien talosta Turun liepeiltä Ison Omenan melskeeseen pidettiin turhan suurena muutoksena.

Se, siirtyykö Jesse Puljujärvi Kakon tai jonkun muun suomalaisen pelikaveriksi, ratkeaa tämän kuun aikana. 21-vuotiaalla on kiekkoilussakin aikaa vaikka mihin, mutta ei loputtomiin. Kokonaiskuvassa ja pelaajalle itselleen tärkeintä lienee silti se, että hymy irtoaa ja peli sekä elämä maistuvat taas.

Karjala-turnaus Helsingissä 7.-10.11. Yle näyttää Suomen ottelut suorina lähetyksinä.

Julkaistu: 7.11.2019